Вирусът, причиняващ глобалния взрив на смъртоносна пневмония, би могъл да се окаже хибрид, мутирал в интензивно отглеждани селскостопански животни в провинция Гуандонг, Китай. Хора, заети в птицевъдството, са първите жертви на Тежкия Остър Респираторен Синдром (ТОРС, Severe Acute Respiratory Syndrome-SARS), разкрива вице-директорът по вирусни болести в Китайския Център за контрол и предпазване от заразни заболявания.

Bi Shengli направи изявление за South China Morning Post , че сътрудничеството със служители в здравеопазването в Гуандонг разкрива, че първите пациенти, засегнати от ТОРС, са били изложени на пряк и продължителен контакт с пилета, патици, гълъби и бухали. Връзката между ТОРС и птиците подкрепя предварителните научни данни за вируса. Изследователите са идентифицирали корона вирус като причинител на ТОРС, но все още не са публикувани всички детайли. Най-ранни изследвания предполагат, че вирусът е подобен на причинителя на бронхита при птиците, включително и при пилетата.

"Корона вирусите могат да причинят респираторни инфекции при птиците, което ни навежда на мисълта, че биха могли да направят същото и при хората," отбелязва Yvonne Cossart, вирусолог в Университета в Сидни, Австралия. Bi казва, че тестове при 30 пациенти от Гуандонг не показват наличие на корона вирус. Но вирусолози, направили изявление за New Scientist, уточняват, че коронавирусите са прословути с трудното си култивиране, което е основния начин за изолирането им от пациенти.

Генетически идентични Susan Poutanen от Mount Sinai Hospital в Торонто, Канада и колеги, докладват, че са изолирали корона вирус от 5 пациенти в Торонто, който е генетически идентичен при всичките пет случая и идентичен на вируса на ТОРС, изолиран от пациенти в Хонг Конг и Тайланд. Но New England Journal of Medicine съобщава, че генетичната структура "не съвпада напълно" с тази на което и да е от трите познати семейства на корона вирусите.

Генетичната структура засега изглежда най-близка с тази на Вируса на Птичия Инфекциозен Бронхит, съгласно предварителните молеулярни данни, получени от Joseph DeRisi от Калифорнийски Университет в Сан Франциско и разпространени сред виролозите. Причинителят наподобява също така и говежди коронавирус, който може да предизвика стомашно-чревни инфекции при хора. Мутанти на говеждия коронавирус са открити напоследък при случаи на остра пневмония при говеда.

Спекулации сред вирусолозите са насочени към възможността причинителят на ТОРС да е рекомбинант между причинителя на птичия бронхит и други корона вируси. Вирусите от семейството са известни с честите рекомбинации между РНК геномите си